Massakern i Thoothukudi

Skenet bedrar. Stranden i Thoothukudi ser pittoresk ut, men både vattnet, luften och marken förorenas av Sterlites smältverk.

Massprotester mot föroreningar
Polisen sköt fredliga demonstranter
”Exempel på statsstödd terrorism”

Den 22 maj skedde en massaker i en av Indiens äldsta städer, hamnstaden Thoothukudi i delstaten Tamil Nadu på landets sydspets. För att krossa massiva protester mot ett förorenande smältverk, öppnade den indiska polisen eld. Nio personer dog omedelbart och ett hundratal skadades. I måndags hade dödssiffran stigit till 13 personer.
Tamil Nadu är en väldigt industrialiserad delstat och miljöregelverk bryts hela tiden utan att varken polis eller myndigheter ingriper. Thoothukudi är centralort i ett distrikt med samma namn. Där har det i tjugo års tid pågått protester mot kopparsmältverket som drivs av Sterlite Copper, ett dotterbolag till den brittiska gruvgiganten Vedanta Resources. Lokalbefolkningen kräver att smältverket ska stängas eftersom det förorenar både luft, mark och vatten och är förödande för jordbruket, fisket och människors hälsa.
Sedan några månader tillbaka har en ny protestvåg sköljt över Thoothukudi eftersom företaget planerar att utvidga verksamheten och dubblera smältverkets kapacitet. Protesterna den 22 maj utbröt efter att det framkommit att verksamheten på Sterlite Copper bedrivs utan direkt tillstånd från myndigheterna. Tusentals människor gick ut på gatorna för att gemensamt kräva att de lokala myndigheterna stänger fabriken.
Polisen använde tårgas och batonger mot dem. Sedan sköt de skarpt mot män, kvinnor och barn.

Händelserna i Thoothukudi har väckt stor uppståndelse i Indien. Protesterna mot polisbrutaliteten har varit omfattande. Särskilt efter att ett videoklipp har spridits i sociala medier. Klippet visar hur en civilklädd polis kliver ombord på en buss och börjar skjuta mot demonstranter. I bakgrunden hörs en röst som säger att ”åtminstone en borde dö”.
Massakern har liknats vid den som utfördes av den brittiska kolonialmakten i Jallianwala Bagh 1919.
Det råder ingen tvekan om att polisens agerande var godkänt från högre ort. Den hindunationalistiska premiärministern Narendra Modi har fått kritik för sin tystnad efter de blodiga händelserna. Vedanta betalar stora summor pengar till hans parti, BJP. Partiets konsekventa linje är att alla miljöaktivister är betalda av utlandet.
En oppositionsledare i Tamil Nadu, M.K. Stalin, kallar massakern för massmord. ”Vem gav polisen order om att skjuta mot demonstranter? Varför använde de automatvapen för att skingra en folksamling och under vilken lag är det tillåtet?” twittrade han dagen efter händelserna. Den nationella oppositionsledaren Rahul Gandhi, från Kongresspartiet, kallar det hela för ett ”brutalt exempel på statsstödd terrorism” och menar att ”medborgarna mördades för att de protesterade mot orättvisa”. Brittiska Labour har krävt att Vedanta avregistreras från Londonbörsen.

Sterlite hävdar att anklagelserna från lokalbefolkningen är ”falsk propaganda”. Men en epidemiologisk studie som genomfördes av Tirunelveli Medical College redan 2006-07 visar på ökad utbredning av andningssjukdomar och dödsfall orsakade av sjukdomar kopplade till öron, näsa och hals, inom en femkilometersradie från Sterlites smältverk. Över 250 000 människor bor i närheten av fabriken och smältverket har upprepade gånger stängts ned på grund av föroreningsanklagelser.
Så sent som 2013 fick företaget böta tio miljoner pund för brott mot miljökraven och för att ha bedrivit verksamhet utan tillstånd från de ansvariga myndigheterna. Samma år beskrev miljöaktivister hur en gasläcka från smältverket hade orsakat andningsbesvär, illamående och halsinfektioner för hundratals människor. Ändå fick bolaget fortsätta verksamheten.

Efter massakern den 22 maj ska Högsta domstolen i delstatshuvudstaden Chennai ha krävt att utvidgningen av smältverket pausas och att myndigheterna har offentliga möten med lokalbefolkningen innan de ger företaget det slutgiltiga miljötillståndet.
Den 28 maj stängdes Sterlitefabriken tillfälligt på order av Tamil Nadus miljö- och skogsdepartement. Dagen därpå meddelande delstatens branschfrämjande förbund, SIPCOT, att det kommer att ta tillbaka mark som Sterlite har fått tilldelat sig för utvidgningen av smältverket.
Det krävdes en massaker för att det skulle ske.
Thoothukudi är bara ännu ett exempel på hur indiska staten hanterar medborgare som protesterar mot industriella projekt som förgiftar mark, vatten och luft. I Indien är det livsfarligt att höja rösten. Ändå fortsätter människor att göra det. De har inget annat val. Men uppmärksamheten från omvärlden lyser med sin frånvaro. Om Thoothukudi har det i princip inte skrivits en enda rad i svenska medier.

Emma Lundström